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【科学ニュース】ザクロの代謝副産物が老化した筋肉を修復

ザクロジュースやイチゴ、クルミを摂取して、腸内で代謝副産物として作られるウロリチンA(Urolithin A:UA)という化学物質が、老化で弱った筋肉の機能を回復させることがわかった。

ザクロやクルミの成分に抗酸化作用などの効能があることは以前から報告されているが、スイス連邦工科大学ローザンヌ校のジョアン・オーウェル(Johan Auwerx)教授は、こうした食物に実際にどれほどの利点があるのかを知るため、ウロリチンA(UA)の効果を実験用のマウスと線虫を使って調べた。

研究チームが線虫(Caenorhabiditis elegans)にUAを与えたところ、その寿命は平均で45%長くなった。また、高齢のマウスにUAを与えると、走り続けられる時間が42%長くなったという。UAの投与で筋肉の量は増えていないため、UAは筋肉の質の改善に寄与したものと考えられる。

詳細に見ると、UAが筋肉細胞内の損傷したミトコンドリアを除去しているらしいことがわかった。細胞のエネルギー供給源であるミトコンドリアは、損傷して活動能力を失うと細胞自体の機能が低下するが、損傷ミトコンドリアが除去されると、健全なミトコンドリアが分裂して除去された位置を埋め、細胞の機能も回復する。

「(研究の)ゴールは、体力が低下した高齢者に対する有効な治療法となるかどうかを見きわめることだ」とオーウェル氏は言う。

人は年をとるにつれ、筋肉の能力が低下し、フレイル(高齢者の虚弱)と運動機能の低下・消失が進む。サルコペニアと呼ばれる加齢性の筋肉量減少は、老化の重要な要素のひとつであり、筋肉を保護または修復できる療法に注目する研究者も増えつつある。

オーウェル氏によるとUAは、筋肉の質を改善する能力がある、これまでに発見された唯一の物質である。ほかに試みられてきた処置は、筋肉の量を増やそうとするものだった。

UAが線虫とマウス両方のミトコンドリアに効果があったとすれば、他の哺乳動物でも機能する確率は高いだろうと、英ノッティンガム大学のネイト・シェブチク(Nate Szewczyk)氏は話す。「これが人にも有効だという見解は、非常に真実に近いと思う」。

だとすれば、ザクロジュースをがぶ飲みするのがいいのだろうか? オーウェル氏は、ザクロジュースを飲み、ベリーやナッツを多く摂ることは、健康のために意味はあるだろうという。ただし、チームメンバーのクリス・リンシュ(Chris Rinsch)氏によると、実験でマウスに与えたUAの量は、人で言えば大きなコップ4杯のザクロジュースを毎日飲むことに相当するという。

ザクロやベリーには、エラギタンニンというタンニンの形で、天然フェノール系の抗酸化物質であるエラグ酸が含まれている。エラギタンニンは、動物の胃の中で加水分解されてエラグ酸となり、さらに腸内細菌によってウロリチンA(UA)が作られる(エラグ酸は、抗酸化性とともにその抗癌性も注目されており、抗癌性能の詳細な調査も進められている)。

しかし、エラグ酸からUAを作る腸内細菌が弱いまたは存在しない場合には、エラグ酸の筋肉細胞を修復する効能は期待できない。そうした場合も考慮して、研究チームは新たにバイオテクノロジー会社Amazentisを起ち上げ、適量のUAを直接届ける方法の開発を進めており、新しい方法によるUAの効果を調べる臨床試験も既にスタートしている。

【情報ソース】

Nature Medicine - Urolithin A induces mitophagy and prolongs lifespan in C. elegans and increases muscle function in rodents
http://www.nature.com/nm/journal/vaop/ncurrent/full/nm.4132.html

Medical News Today - Gut bacteria unleash anti-aging power of pomegranates
http://www.medicalnewstoday.com/articles/311572.php

News Medical - Urolithin A found in pomegranates may improve muscle strength and endurance during aging
http://www.news-medical.net/news/20160711/Urolithin-A-found-in-pomegranates-may-improve-muscle-strength-and-endurance-during-aging.aspx

New Scientist - Pomegranate by-product boosts muscles and may fight ageing
https://www.newscientist.com/article/2096689-pomegranate-by-product-boosts-muscles-and-may-fight-ageing/

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